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Investigación a AT&T y Verizon augura nueva era de mayor control

Bloomberg - 17:09 - 23/04/2018
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    Foto: Reuters

    El Departamento de Justicia abrió otro frente en su investigación a la industria de las telecomunicaciones de Estados Unidos al señalar que está empeñado en mantener un entorno profundamente competitivo en un mercado en el que cuatro grandes operadores luchan por nuevos suscriptores.

    Las autoridades antimonopolio están investigando si AT&T Inc. y Verizon Communications Inc. se coludieron para dificultar a los consumidores cambiar de proveedor de servicios inalámbricos, dijeron la semana pasada personas al tanto del tema. Apple Inc., pionero en la llamada tecnología eSIM que facilita el cambio, fue una de las empresas que se han quejado de las prácticas, dijeron las personas.

    La nueva investigación sugiere que eliminar las prácticas anticompetitivas ha cobrado mayor relevancia en la agenda bajo la presidencia de Donald Trump. El Gobierno ya presentó una demanda para bloquear la adquisición por US$85.000 millones de Time Warner Inc. por parte de AT&T, argumentando que la unión dará a AT&T mayor poder de negociación en las conversaciones de programación y, a la larga, aumentará los precios a los suscriptores.

    "El solo hecho de que el Departamento de Justicia esté investigando esto envía una señal muy fuerte a la industria: ni siquiera lo intenten", dijo en una entrevista Harold Feld, vicepresidente senior del grupo de políticas Public Knowledge. Una vez que estos estándares de la industria se establecen, es "muy difícil dar marcha atrás", y subraya que el Gobierno no "tolerará ningún tipo de colusión anticompetitiva.

    'Diferencia de opinión'

    El viernes, el portavoz de Verizon Rich Young lo calificó simplemente de una "diferencia de opinión" con los fabricantes de teléfonos sobre un estándar para la tecnología de conmutación, y AT&T dijo que continúa trabajando con la agrupación gremial de operadores de telefonía móvil. El Gobierno de Obama analizó el tema en 2016 y decidió no tomar ninguna medida.

    "Cualquier buena investigación del Gobierno es examinada y finalmente se decide por el mérito", dijo Young el domingo. "Ese fue el caso el 2016 y estamos muy seguros de que el Gobierno llegará a la misma conclusión esta vez".

    La mayor presión también podría poner en peligro los esfuerzos de Sprint Corp. y T-Mobile US Inc. por fusionarse, de acuerdo con analistas de JPMorgan Chase & Co., quienes destacaron el deterioro en el tono frente a las fusiones en el último año. Trascendió que las compañías habían reanudado este mes las conversaciones sobre un acuerdo, después de que un intento de combinarse fracasara en noviembre.

    "Una opinión del Departamento de Justicia de que los operadores se están coludiendo podría significar que una posible fusión de Sprint y T-Mobile enfrentaría un mayor escrutinio, lo que nos volvería algo menos optimistas sobre ese acuerdo", escribieron en un informe los analistas dirigidos por Philip Cusick. Aun así, investigaciones anteriores a proveedores fijos e inalámbricos no han tenido un impacto sustancial y "nos sorprendería ver un resultado doloroso para los operadores en este caso", escribieron en la nota publicada el viernes.

    Las acciones se recuperan

    La noticia de la investigación afectó a las acciones de las empresas. Los títulos de Verizon cerraron el viernes con una pérdida de un 1.1% a 47.90 dólares tras llegar a perder hasta un 2.5%, mientras que las acciones de AT&T cayeron un 1.9%, pero se recuperaron para finalizar en 34.67 dólares, un descenso del 0,4 por ciento.

    El lunes, las acciones continuaban recuperándose: Verizon subía un 0.5% a 48.15 dólares a las 9:57 a.m. en Nueva York, mientras que AT&T avanzaba un 0.3% a 34.77 dólares.

    Los reguladores han presionado a las compañías telefónicas para que faciliten a los consumidores cambiar de operador. Los cuatro grandes -Verizon, AT&T, T-Mobile US y Sprint- acordaron en 2013 permitir que los consumidores usen teléfonos inteligentes en otras redes después de que expiren los contratos. El año siguiente, el presidente Barack Obama firmó una legislación que daba a los consumidores la libertad de cambiar de operador inalámbrico sin tener que comprar un teléfono nuevo.

    La tecnología en eSIM -abreviatura en inglés de módulo de identidad de suscriptor embebido- permite a los usuarios cambiar de operador a través de un menú de configuración directamente desde su teléfono o tableta. Esto facilita a los consumidores el cambio sin retirar físicamente la tarjeta SIM de un dispositivo móvil o contactar al proveedor inalámbrico.

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