La caída de un grande; ESPN se encuentra en problemas financieros

Bloomberg - 12:31 - 19/12/2016
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  • La caída en las utilidades de ESPN hicieron que las acciones de Disney cayeran a bajos históricos

Fuente: Twitter/@espn

ESPN fue considerada en otro tiempo la joya de la corona de Walt Disney Co., la gema televisiva que generaba más del 70% de las ganancias operativas anuales de la compañía.

Hoy, la cadena de deportes se encamina hacia su segundo año seguido de caída de utilidades, según Steven Cahall, analista de RBC Capital Markets, y casi por sí sola generó el peor resultado anual para las acciones de Disney desde la crisis financiera de 2008. Cahall, el multimillonario del cable John Malone y otros sugieren que Disney debería considerar la venta de ESPN.

"Si tuviese que adivinar, diría que veremos una división de Disney con una escisión de ESPN", dijo Malone en CNBC el mes pasado. "Probablemente ESPN podría pertenecer y estar bajo el ala de un distribuidor en Estados Unidos". Los problemas del canal de deportes más visto en el mundo reflejan las mismas fuerzas que impulsan la atracción actual por las fusiones: caída de audiencia y competencia de servicios de internet de bajo costo como Netflix Inc. y Sling TV.

Esas presiones arrojaron a Time Warner Inc. a los brazos de AT&T Inc. por más de 85,000 millones de dólares y explican por qué Rober Iger, máximo responsable de Disney, está buscando adquisiciones tecnológicas y nuevas maneras de entrega de ESPN al público.

"Hay algunas oportunidades realmente interesantes, debido a lo que está ocurriendo desde una perspectiva tecnológica, para mejorar nuestros negocios y también la experiencia del consumidor mediante la venta directa a los usuarios", dijo Iger en una conferencia de noviembre, días después que AT&T anunció su compra de Time Warner.

Riesgos de ESPN

ESPN tiene mucho en riesgo en este contexto. La cadena recibe 7.21 dólares por cada uno de sus 90 millones de abonados a su TV paga, la cuota mensual más alta de este sector industrial. Esta cifra cuadruplica a la de su competidor más cercano, TNT de Time Warner, que obtiene 1.82 dólares, según datos de SNL Kagan.

Iger sabe que tiene que asegurarse de que su programación tenga un lugar en este panorama cambiante. Está ideando un curso de acción para poner al canal de deportes en nuevas plataformas de distribución y lanzar sus propios servicios directos al consumidor.

"En general somos optimistas sobre el futuro de ESPN", dijo Iger en la conferencia.

Las adquisiciones podrían ser una parte integral de la estrategia de Disney. La compañía ha puesto su atención en Twitter Inc., dijeron en septiembre personas con conocimiento del tema, y en agosto acordó desembolsar 1,000 dólares por un tercio de BAMTech, la rama de streaming de las Grandes Ligas de Béisbol (MLB, por su sigla en inglés) que da soporte a la aplicación Watch ESPN de Disney y también a la programación online de HBO. La empresa también ha sido mencionada como posible oferente por Netflix Inc. No todos piensan que Disney necesita hacer una gran compra o asociarse con un importante distribuidor de contenidos.

El problema central de ESPN es que los costos suben rápidamente en tanto disminuye la cantidad de televidentes de la TV paga tradicional y los ratings de público para deportes estelares como el fútbol. Se espera que el ingreso de ESPN aumente un 4% a 12,500 millones de dólares este año fiscal tras no haber registrado crecimiento en 2016, según RBC. Los costos en materia de deportes aumentarán 17% a 6,700 millones de dólares, debido en gran medida a un alza de 600 millones de dólares en el contrato de ESPN con la Asociación Nacional de Baloncesto (NBA, por su sigla en inglés).

En los últimos tres años, la base de suscriptores de ESPN en Estados Unidos se contrajo de 99 millones a 90 millones, según Nielsen, cuyos ratings de TV ayudan a fijar las tarifas publicitarias. La cifra, la más baja desde 2005, muestra que los clientes cancelan sus paquetes tradicionales de TV paga, que los abonados de más edad están desapareciendo y que los más jóvenes no se suscriben como sus padres.


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