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Cigarros electrónicos: Una alternativa menos nociva

Miguel Ángel Pallares - 6:46 - 21/01/2018
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  • Los expertos señalan la necesidad de seguir investigando los riesgos del producto

Imagen: Getty

El fin de los cigarros puede estar cerca. Una de las principales compañías tabacaleras a escala mundial, Philip Morris, contempla la posibilidad de dejar de vender cigarros en el Reino Unido en los próximos 10 años y sus nuevas alternativas de riesgo reducido han comenzado a tomar fuerza a escala global.

El Universal recorrió el centro de investigación y desarrollo de Philip Morris en Suiza llamado El Cubo, donde directivos de la empresa hablan sobre el futuro de su negocio. También estuvo en Londres para presenciar la Cumbre de Cigarros Electrónicos, donde expertos expusieron la necesidad de seguir con la investigación en el tema.

A casi dos horas de Ginebra, en recorrido en tren, se ubica El Cubo. En la ciudad de Neuchatel, con una temperatura de 5 grados centígrados, un viento helado y a su lado el lago de Neuchatel, el centro de innovación emerge entre tejados coloridos a dos aguas de las casas de esta ciudad con más de 30,000 habitantes. Llegamos con una pregunta: ¿cuándo Philip Morris dejará de vender cigarros? Los directivos dicen que los tiempos y las sazones se desconocen, pero el objetivo es que para 2025 cerca del 30% del volumen de ventas de la multinacional provenga de las diferentes plataformas de productos de riesgo reducido, donde está IQOS y otras alternativas.

Hay cuatro factores que apoyan la tendencia de mayor consumo de las alternativas de riesgo reducido en países como Inglaterra, Japón y Corea: la aceptación de los consumidores; la inversión en investigación y desarrollo de las empresas; el apoyo y autorización de las autoridades y, por último, el reconocimiento de la comunidad científica.

Una nueva industria

Al caminar por las calles de Londres, cerca de Picadilly Circus, una de las plazas más reconocidas del Reino Unido, se puede encontrar una tienda de IQOS. Este cigarro tecnológico es la nueva apuesta de Philip Morris. El aparato cuesta cerca de 89 libras esterlinas, consta de un cargador, donde se colocan las unidades de tabaco llamadas heets y un limpiador.

En lugar de cigarrillos tradicionales, ahora Philip Morris comercializa unidades de tabaco bajo la marca Heets que tienen el mismo grosor de un cigarro tradicional, pero tienen la mitad de su longitud.

Los heets se introducen en el holder, que calienta y evapora la lámina de tabaco comprimida en su interior. Estas unidades de tabaco contienen nicotina, una sustancia adictiva. Eso lo reconoce y anticipa la empresa desde el inicio.

El holder donde se colocan las unidades de tabaco es parecido a un bolígrafo, aunque tiene toques tecnológicos para detectar su encendido, apagado y carga. Una pequeña lámina en el holder se calienta a una temperatura específica, poco más de 300 grados centígrados, y así obtiene el calor.

Para Philip Morris, la principal innovación de su producto es que no genera combustión, no hay fuego, nada se quema, sólo se emite el vapor de tabaco que sale del dispositivo y es inhalado por la boca del consumidor. Se trata de un cigarro tecnológico o dispositivo Heat No Burn (calienta pero no quema), pero no es un cigarro electrónico, recalca la empresa, tal vez para alejarse del estigma y prohibiciones en algunos mercados como México.

Hoy Philip Morris parece más una compañía de tecnología. IQOS tiene un microchip y una serie de elementos inteligentes que controla el nivel de calor y los tiempos para evaporar el tabaco. El dispositivo calienta los heets por seis minutos, ni un segundo más. Tras inhalar el vapor, el consumidor debe esperar para recargar el holder.

Neuchatel, la cuna

Para entrar a El Cubo, los empleados acceden con un sistema de reconocimiento facial al complejo. Los visitantes externos son recibidos por jardines con plantas de tabaco, una cápsula de aislamiento que puede ser utilizada por los trabajadores cuando quieren laborar concentrados, y salas de juntas con pantallas controladas con consolas electrónicas.

Philip Morris inviertió 3,000 millones de dólares para crear El Cubo en 2009 e impulsar su investigación en alternativas de riesgo reducido. En este centro de investigación se desarrolló la tecnología usada por IQOS. Ahí trabajan cerca de 400 científicos, investigadores y personal de Philip Morris que buscan definir el futuro de la industria tabacalera global.

El Cubo es un edificio en forma de prisma rectangular forrado de vidrio que toma su color azul y gris por el reflejo del cielo y el lago Neuchatel. En total tiene tres pisos, que reciben el nombre de tierra, aire y agua, de manera intencional se descartó el elemento fuego para nombrar a alguno de sus pisos.

Hasta ahora, en El Cubo se han generado más de 2,300 patentes y otras 3,700 están pendientes de aplicación. La apuesta de Philip Morris surge en medio de las restricciones para los cigarros tradicionales en distintos mercados, donde se ha optado por quitar la marca en los empaques para hacerlos genéricos y colocar leyendas que previenen del daño a la salud por consumir esos productos.

Dos generaciones

Un robot atraviesa los pasillos de la planta de producción junto a El Cubo. En este centro de producción convergen dos generaciones de Philip Morris, por una parte está la fabricación de cigarros tradicionales y, por otra, se producen más de 8,000 unidades de tabaco o, equivalentes a más de 100 paquetes de heets. El olor a tabaco es penetrante en la fábrica. Desde este complejo se abastecen mercados como Suiza y Japón.

El mercado japonés es relevante para Philip Morris porque ahí fue lanzado por primera vez IQOS en 2014. Hoy tiene una participación de 14% en el mercado japonés e IQOS es la marca número uno de su portafolio, por encima de Marlboro y otras. A escala país, este dispositivo es la segunda marca con mayores ventas en el mercado. Tras la llegada de IQOS a Japón, las acciones en Wall Street han aumentado un 30% hasta noviembre de 2017 y por el contrario el volumen de ventas de cigarros cayó un 5% de 2014 a 2016.

El debate

Los cigarros electrónicos están prohibidos en México. Los especialistas han denunciado que los cigarros electrónicos pueden contener más alquitrán, monóxido de carbono y nicotina comparado con un cigarro tradicional, además de que se abre la puerta para la adicción.

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