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La gran start-up de Silicon Valley de 2016 vende exprimidoras que se pueden sustituir por las manos

Bloomberg / EconomíaHoy.mx - 12:31 - 19/04/2017
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  • El fundador de la empresa se considera "el Steve Jobs de las exprimidoras"

  • Dos manos desnudas exprimen la misma cantidad de jugo en menos tiempo

Foto: Juicero.

Una de las grandes estrellas entre las start-ups de Silicon Valley el año pasado fue Juicero. Lo más curioso es que su producto queda lejos de los tradicionales del mundo de la alta tecnología: vende exprimidoras. Pero los inversores se sintieron atraídos por la idea de un dispositivo conectado a internet que transforma paquetes de una porción de frutas y verduras picadas en una bebida refrescante y saludable. Un dispositivo de 400 dólares que puede ser sustituido por algo mucho más asequible para la gran mayoría de personas: dos manos.

Doug Evans, el fundador de la compañía, se comparaba con Steve Jobs en la pasión con la que intentaba conseguir "el exprimido perfecto". Evans destacaba que su exprimidora ejerce cuatro toneladas de fuerza: "suficiente para levantar dos Teslas", dijo. Sorprendentemente, su exposición triunfó: la rama de capital riesgo de Google y otros patrocinadores invirtieron alrededor de 120 millones de dólares en la empresa. Juicero vende la máquina por 400 dólares, más el costo de los paquetes individuales para hacer el jugo, que son entregados semanalmente a los clientes que tengan una exprimidora.

Pero después de que el producto llegara al mercado, algunos inversores se sorprendieron al descubrir una alternativa mucho más barata: cualquiera puede apretar las bolsas Juicero solo con sus manos y obtener un resultado más que satisfactorio. Dos de sus inversores dijeron que el dispositivo final era mucho más voluminoso que lo que se había dicho originalmente y se quedaron perplejos al descubrir que los clientes podían lograr resultados similares sin él. Bloomberg realizó su propia prueba de exprimido, enfrentando una máquina Juicero contra el puño de un reportero. El resultado fue que apretar la bolsa con la mano producía casi la misma cantidad de jugo con igual rapidez, y en algunos casos más rápido, que usando el dispositivo.

Juicero se negó a comentar. Una persona cercana a la compañía dijo que la empresa es consciente de que los paquetes pueden ser exprimidos a mano, pero que la mayoría de la gente prefiere usar la máquina porque el proceso resulta más consistente y menos engorroso. El dispositivo también lee un código QR impreso en la parte posterior de cada paquete del producto y coteja la fuente con una base de datos online para asegurarse de que el contenido no ha expirado o ha sido retirado de los comercios, dijo la persona. La fecha de caducidad también se imprime en el paquete.

"Una máquina revolucionaria"

El creador de Juicero es algo así como una luminaria en el mundo del zumo. En 2002, Evans ayudó a iniciar Organic Avenue, una cadena de bares de jugos que vendía mezclas prensadas en frío en frascos de vidrio. La franquicia, en Nueva York, recibió críticas favorables de figuras como Gwyneth Paltrow. Después de trabajar en el negocio durante una década, Evans vendió la mayoría de sus acciones a un inversior que lo luego lo sacó del negocio. La compañía finalmente cayó en bancarrota y Evans empezó a trabajar en su proyecto siguiente.

Evans, de 50 años, sigue una dieta de alimentos principalmente crudos y veganos. La tecnología era algo nuevo para él, pero aprendió rápidamente. Dijo que pasó cerca de tres años construyendo una docena de prototipos antes de diseñar la exprimidora Juicero, cuya patente aún está pendiente. En una entrevista con el sitio web de tecnología Recode, comparó su trabajo con la invención de una computadora personal convencional por Jobs de Apple. "Hay 400 piezas personalizadas aquí", dijo Evans a Recode. "Hay un escáner, un microprocesador, un chip inalámbrico y una antena inalámbrica".

En las reuniones de recaudación de fondos, Evans prometió una máquina revolucionaria capaz de exprimir grandes trozos de frutas y verduras, dijeron dos personas que aceptaron invertir en la compañía. Y se aseguró el financiamiento en 2014 mostrando representaciones impresas en 3D del producto sin un prototipo que funcionara, dijeron las personas, que pidieron no ser identificadas porque firmaron acuerdos de confidencialidad.

Kleiner Perkins Caufield & Byers se unió a Alphabet y otros en el financiamiento de Juicero. El modelo de suscripción de Evans había tocado el botón correcto para este tipo de inversores, dijo Brian Frank, que invierte en empresas de tecnología de alimentos a través de su fondo FTW Ventures. Los éxitos de Nespresso y Dollar Shave Club han hecho que estén ansiosos de perseguir propuestas de ese tipo, dijo. "Los inversores están muy atraídos por las empresas que combinan la venta de una pieza de hardware que obliga a realizar pequeñas compras repetidas de paquetes de consumibles", dijo Frank, que no posee acciones de Juicero.

Pero después de la presentación del producto el año pasado, por lo menos dos inversores de Juicero se sorprendieron tras descubrir que los paquetes podían ser exprimidos a mano. También dijeron que la máquina era mucho más grande que lo que Evans había propuesto. Uno de los inversores dijo que estaba decepcionado porque la empresa había incumplido su promesa original y que su empresa no se habría reunido con Evans si se limitara a vender sus bolsas de frutas y verduras a solas. Juicero no explicó que los paquetes podían ser apretados a mano, dijeron cuatro personas con conocimiento del asunto.

Doug Chertok, un inversionista de Juicero, dijo que lo descubrió por su cuenta. "No hay duda de que los paquetes pueden ser exprimidos sin la máquina", dijo. "Aun así, sigo siendo un gran fan". Chertok, cuyo Vast Ventures también apoya a la popular cadena de restaurantes Sweetgreen, dijo que el enfoque de Juicero para ofrecer productos orgánicos baratos podría ser valioso. Dijo que la compañía es una "plataforma" para un nuevo modelo de entrega de alimentos, donde las frutas y verduras frescas se entregan regularmente puerta a puerta. "Juicero todavía está averiguando su fortaleza", dijo. "No tengo ninguna duda de que tendrán mucho éxito".

Un negocio de nicho

Construido sobre la promesa de la tecnología, Juicero estaba entre los startups de hardware que lograron recaudar más fondos en 2016. Pero en octubre Evans fue reemplazado como director ejecutivo por Jeff Dunn, ex presidente de Coca-Cola. Unos meses más tarde, Juicero bajó el precio de la máquina de 700 a 400 dólares. "Es muy difícil diferenciarse en el sector de alimentos y bebidas", dijo Kurt Jetta, que dirige la firma de datos de consumo Tabs Analytics. "Los empresarios pueden sentirse tentados a vender tecnología cuando realmente no es necesaria".

Evans ahora es el presidente del consejo de la startup. La compañía vende paquetes de productos por entre 5 y 8 dólares, pero limita las ventas a los propietarios de la exprimidora. Los productos sólo estaban disponibles en tres estados norteamericanos hasta el martes, cuando la empresa se expandió a 17. Los paquetes no se pueden enviar a largas distancias porque el contenido es perecedero.

Juicero ha logrado encontrar un nicho en hoteles y restaurantes de alta gama. Los trabajadores de siete empresas que poseen máquinas Juicero dijeron que les gusta el producto porque los envases desechables pueden ser eliminados con una limpieza mínima. Los siete dijeron que no sabían que los paquetes de Juicero podían ser exprimidos a mano. En las pruebas de compresión de Bloomberg, las manos hicieron el trabajo de forma más rápida, pero el dispositivo fue un poco más completo. Los reporteros fueron capaces de exprimir unos 210 gramos de jugo en un minuto y medio. La máquina produjo 225 gramos en aproximadamente dos minutos.

Kippy Williams, propietaria de de una heladería en Los Ángeles y Toyko, dijo que compró Juicero a finales del año pasado por 1,200 dólares. Williams, una autoproclamada evangelista de los alimentos saludables, dijo que le gustaría ver a la compañía vender paquetes sueltos a personas que no pueden pagar el dispositivo. "Sería genial que ofrecieran a la gente la oportunidad de comprar los paquetes y los presionen a mano", dijo. "Quiero jugo para cada hombre, mujer y niño."

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